第三卷 第三章

  住在密县城中的官绅大户,近三四天来不断得到省城战事的消息,有的近于真实,有的纯属谣言。但是因为各种从东边传来的战事消息都对李自成十分不利,所以住在密县城中的官绅大户们都乐于信以为真,感到宽心和振奋。尤其昨天他们听到郑州李仙风行辕传来的谣言之后,更是欢喜鼓舞。据这个谣言说:保定总督杨文岳从封丘渡过黄河,有两万人于夜间潜入开封北门,李自成毫无所觉。李自成于十七日在开封城下中箭之后,尚无退兵之意,半夜开封城内官军步兵大开西门杀出,同时骑兵出南门包抄,李巡抚也亲自指挥大军从郑州截断中牟大道。李自成冷不防遭到官军夜袭,几乎溃不成军,侥幸逃到中牟附近又被伏兵截杀,将士大批死伤溃散,所余无几,拼死保护他向西南夺路逃窜。谣言还说:李自成箭伤沉重,躺在门板上逃跑,不能骑马。另有一个十分重要的消息是:皇上因洛阳失陷,福王被杀,决定对李仙风严加治罪,同时命蓟辽总督率领十万边军铁骑星夜前来河南,专力剿灭“闯贼”,又命杨嗣昌火速出川,全力“剿献”,兼顾河南。

  密县城中的官绅们一则都认为李自成确已溃不成军,二则看见这从西边来的一队人马有很多妇女,既想抢夺骡马辎重,更想抢掠年轻妇女,所以把平日害怕“流贼”的思想都抛到爪哇国了。

  高夫人吩咐张材去后,回头来到慧梅身边,望着从南门冲出的这群乡勇,分为左右两支,每支有一个骑马的土豪在后督战,包抄而来,越来越近,连鼻子眼睛都看得一清二楚。她望了慧梅一眼,看见这姑娘手执弓箭,面露轻蔑微笑,十分镇定。她又向慧英等十几个女兵瞟一眼,都是手执弓箭,注目敌人。当练勇来到五十步左右时,慧梅用有力的低声说:

  “射!”

  练勇中登时有几个人中箭倒地,但仗恃他们人多,依然喊杀前进。说时迟那时快,又一批利箭射出后,倒下的练勇更多,而那两个督战的土豪也同时从马上栽了下去。两支练勇的队伍崩溃了,好像鸟惊兽骇,拼命逃窜,有的人连手中的兵器也抛掉了。慧梅向慧英使个眼色,让她同亲兵姐妹们留在高夫人的身边,自己带着五十名健妇追杀逃敌。那些健妇虽是初次临阵杀敌,却因敌人已败,更加增添了她们的胆气,乘胜纵马,杀个痛快。

  高夫人见城中出来的练勇已经杀败,命慧梅立刻收兵,回头向东杀去。东边,几百练勇已经被男女骑兵冲杀得散成几股,仍在凭险抵抗,等候救兵。高夫人亲自督率慧梅的一支人马来到,迅速将一股练勇赶离开一座小山包,杀得四散逃窜。刘希尧已经杀败了前边的敌人,正要回头来迎接高夫人和红娘子,不料刚走不远,从左边树林中一声呐喊,杀出来一千多练勇,发生了混战。这是从附近几座山寨中纠集的人马,都想来夺取义军的妇女和骡马。红娘子正要驰援刘希尧,却看见从东门又杀出来几百练勇。她对慧剑说:

  “你保护夫人,我去收拾这群野狗!”

  高夫人在一群女兵的簇拥中立马土丘,指挥战斗。突然有一百多练勇从一道沟中蜂拥而出,冲到土丘前边,呐喊杀来。慧剑一看敌人已到面前,弓箭不及施放,就将大青骡的镫子一磕,举起宝剑冲向敌人。紧随在身边的还有七八个女兵,虽然都没有战斗经历,且是才学的武艺,但她们在危急关头都个个奋不顾身,杀向前去。那些乡勇没想到这些姑娘竟然如此不要性命,尤其那个骑大青骡子的姑娘武艺高强,猛不可挡,登时在她的雪亮的宝剑下死伤数人,纷纷后退。慧剑正在追杀,大青骡子蓦失前蹄,向前栽去,跪到地上,将慧剑摔了下来。慧剑顾不得左手擦伤,迅速跳起。一个乡勇从面前的一棵树后蹿出,用枪刺来。她用剑将枪头格开,上前一步,挥剑猛砍,将乡勇砍死,而宝剑也深深砍人树身。刹那之间,又一支红缨从右边刺来。她来不及从树上拔掉宝剑,将身子一闪,右手抓住枪杆,打算夺来使用。但是那个青年小伙子的气力大,夺不过来,另一个乡勇已经从左边扑来。她匆忙中趁势将抓住枪杆子的右手一送,那个同她夺枪的小伙子立脚不住,踉跄后退,连人带枪跌进深沟。她立刻向左飞起一脚,恰踢中扑来的乡勇腕上,那一口向她劈来的宝刀飞出去五尺开外,当啷落地。这个人也很凶猛,向她飞来一脚,打算踢中她的心窝。慧剑退了半步,以惊人的敏捷抓住飞来的脚跟,向上一掂,向前一送,将敌人送出四五尺远,仰面倒地,后脑碰着一块大石头,再也没有挣扎起来。忽见白光一闪,一口刀又从左边劈来。慧剑半侧身将左手一举,抓住敌人右腕,使敌人的大刀落不下来,却猛出右拳,正打在敌人胸口,将敌人打得仰面倒地。慧剑正要取树上宝剑,忽有一个敌人从背后扑来,拦腰将她抱住,同时看见几个男人向她跑来,连声欢呼:“捉活的!捉活的!”她想用力甩开抱住她的敌人,但未成功,而另外两个敌人已经扑到面前。这两个敌人都认为她已经无能为力,只能等待就缚,不提防她猛起一脚,将一个敌人踢倒,又一拳捅在敌人肋窝,登时蹲了下去,吐了大口鲜血,不能站起。她趁机转过头去,看见拼死力抱着她的敌人有一双大眼睛,嘴里横噙着一把短刀。她没法夺到短刀,却将右手的食指和中指叉开,向敌人的两眼一戳,并不用力,只是低声怒喝:“松手!”敌人疼痛地大叫一声,蓦然松手,捂着受伤的眼睛转身逃命,鲜血从他的指缝间向手背上奔流。

  慧英和慧珠等杀散了别的扑到高夫人面前的乡勇,继续射杀溃逃的敌人。高夫人勒马来寻慧剑,看见慧剑已经从榆树身上取下宝剑,杀死了被她打伤在地不能逃命的敌人,正向大青骡走去。高夫人间道:

  “慧剑,你没有挂彩么?”

  慧剑站住回答:“没有,夫人。正杀得起劲,他们都逃啦。”

  大青骡虽然一只蹄踏进地洞,打个前栽,幸而并未受伤。几个乡勇曾想将它抢走,都被跟在慧剑后边的女兵杀退,也得亏慧英在紧要关头,连着三箭射死三个比较凶猛的敌人。如今大青骡若无其事地在沟岸上吃着青草,遇着有血污的青草就避开,因为它不喜欢那种腥味。慧剑来到它的身边,拿起丝缰,在它的肩上轻轻地拍了一下。它抬起头,向主人望望,嗅了嗅主人右手袖头上的血迹,静静地不动了,等待着主人认镫上鞍。

  这时,一阵马蹄声从北边传来。慧英、慧剑、女亲兵们和健妇们都看见高夫人正向北望,满面堆笑。大家随着高夫人用鞭稍指的土丘转弯处望去,看见红娘子和慧梅率领一百多健妇,押着一群俘虏,带着很多人头,牵着夺得的十来匹骡马,鸣锣,吹角,欢呼着来了。

  却说刚才当红娘子率领一队健妇去抵挡从东门杀出来的数百敌人时,她原以为很容易将敌人杀散,不料这一支敌人旗帜鲜明,部伍整齐,显然是城中练勇的精锐,训练有素,只有在十分必要时才出城作战。红娘子带着她的女亲兵走在最前,连射死几个敌人,不但不见敌人惊慌奔逃,反而更凶猛地喊杀前进。她想着自己身边的一百多健妇都是才学武艺,又是初经阵仗,决不能率领她们硬冲敌人,那样不惟不能取胜,反将遭到重大损失。她吩咐各哨头目务须沉着。各率本哨姐妹们缓缓后退,不许乱队。她自己带着亲兵断后,不断射倒敌人,迫使敌人也只敢缓缓追赶,不能追得太近。当退到一个土堤上时,地形稍较开阔,骑兵容易发挥优长。她对亲兵头目说:

  “你看,那个骑红马的是个总头领,只要除掉这家伙,杀败这一队练勇就不困难。”

  亲兵头目问:“咱们直冲到他的面前将他斩了?”

  “不。看样儿他是个会武艺的人。万一杀不了他,咱们这二十几个人反而陷入包围。今天不能硬拼,要特别谨慎。”

  “用箭射死他?”

  “不,我想捉活的献给夫人。”

  “怎么个捉法?”

  “你们每人手中拿三支箭,等我一声说射,你们就齐射他的左右家丁和心腹狗党,活捉他的活儿由我来做。”

  一面练勇总团的蓝色大旗跟随着这一位彪形大汉的练勇首领前进,已经到七十步以内了。亲兵头目偷向红娘子的脸上望一眼,小声问:“射么?”红娘子没有做声,把劲弓挂回臂上,取下弹弓,摸出三个泥丸。敌人已经进到五十步内,开始利用开阔地势分三路向守在堤上的健妇营冲来。那个练勇首领举刀大叫:“杀过堤去!杀过堤去!”红娘子忽然回头向右方招手大呼:

  “男兵们,赶快从右方包抄,截断敌人的退路,不许有一个逃回城去!”

  练勇首领大吃一惊,略一迟疑,向左张望。红娘子立即下令:“射!”同时她一弹打中那人右手,钢刀当啷落地;又一弹打中左手,使他登时丢掉了丝缰,没法控驭坐骑,不能勒转马头逃跑;第三弹打中从后边来救他的骑马大汉的一只眼睛,落下马去。红娘子的战马如箭一般疾,已经冲到练勇首领的跟前,右手举剑一晃,左手抓住他的腰带一搡,将敌人搡落马下。“捆起来!”她吩咐一句,继续向前冲去,一剑劈死正在马上惊慌失措的旗手,只见大旗一晃,倒落下去。有一百多练勇拼死扑来,要抢救他们的首领,被红娘子连斩数人,同时全部健妇从土堤上向纷乱的乡勇杀来,而慧梅恰在此时奉高夫人之命率领一队健妇和男兵包抄敌后,截断归路。敌人兵败如山倒,不管有路没路,四散逃命,逃不脱的就跪地求饶。城头上站满了人,原来不断替练勇呐喊助威,不住敲鼓。这时,城头上的人们仍在注目战场,但是鼓声哑了,呐喊声停了,只有一些人小声惊呼:“看,看!我的天呀!”同时有一只乌鸦哑哑地哀鸣着飞过城楼。

  红娘子同慧梅合兵一处,整了队伍。这一次因为杀得巧,健妇们虽有十几个挂彩的,却只有一人死亡。红娘子同慧梅率领得胜的健妇人马,押着俘虏,带着很多人头,向高夫人立马等待的土丘走去。

  刘希尧也杀败了另一路敌人,除杀死多人外,也带回一群俘虏和十几匹骡马。所有男女将士集合在土丘前,按部伍排队,掩埋了二十几个阵亡的弟兄和姐妹,给带伤的作了安排,然后杀掉俘获的乡勇,将人头挂在大路两旁的树上。高夫人命令留下红娘子捉获的那个练勇首领,交给一个小头目押着他不许逃掉,然后率领全军启程。

  约摸走了十五里路,人马停在一个荒凉少人的山街上休息打尖。高夫人因为急于想知道闯王攻开封失利的真实消息,在一个碾盘上坐下来,向张材吩咐:

  “将城里的那个士绅带来!”

  被捉到的士绅是一个三十多岁的魁梧汉子,名叫李守耕,是本城世家出身,又是武举人和廪膳秀才①两重功名。他的父亲曾在山东做知县,天启年间死于徐鸿儒之反,受到朝廷褒扬,追赠光禄寺卿,井荫一子人监民李守耕的家中十分富有,在乡党中被称为有文武全才,勇于任事,又凭借先人余荫,所以在士绅中较有声望,被推举为密县练勇总团两个副团总之一。(正团总由知县兼任。)他被几个健妇押到高夫人面前,不觉心中一愣:“这是何人?”随即恍然明白:“啊,此人必是人们哄传的闯贼的女人高氏!”张材见他有点倔强,不肯跪下,照他的屁股上猛踢一脚,使他不得不双膝跪地。他昂着头,心中说道:“横竖老子活不成,要死得不辱先人!”高夫人问过他的姓名、家世,本想接着就问他开封战事消息,却故意先问他城中练勇人数和防备情况,好像大有进攻密县城池的意思。李守耕虽然自知必死,但宁死不愿县城失守,撒谎说:

  ①廪膳秀才——又称廪生、廪膳生员。明制:生员(即秀才)经岁试或科试列入优等,由公家供给睛食,以示奖励,称为廪膳生员,简称廪生。

  ②入监——入监是入国子监读书的缩语,取得这种资格的称做监生。监生资格可以用捐钱买到,也可以靠先人立功取得,后者称为“荫监”。

  “城中练勇有两千五百余人,今日出城者不足半数。除练勇之外,尚有丁壮男女数千,紧急时均会上城杀贼。城头上平时预备砖石甚多,还有大小弓弩,各种火器,火药十分充足。尔等倘欲攻城一试,徒送死耳!”

  高夫人从嘴角流露出轻蔑的冷笑,忽然问道:“你想死还是想活?”

  李守耕回答说:“我自己亲率练勇剿贼,早已将生死置之度外。剿贼得胜,功在桑梓;不幸被杀,流芳千古。你们今日杀我,你们也活不了多久,不久将被大军剿灭。”

  高夫人又冷笑一声,说:“你们这班绅士恶棍,我看见的多啦,常常在临死之前还要说些梦话!”

  李守耕说:“梦话?非也!你们李闯王进攻省城大败,汝知之乎?你们的将士死伤惨重,已经溃不成军。连你们李闯王本人也在开封城下中箭,生死难保,况且你们破洛阳,版福王,犯了不赦之罪。福藩殿下为当今圣上亲叔,朝廷岂能甘休?日内必将调集各省兵力,会师中州,围剿尔等,又闻朝廷己命蓟辽总督洪大人率领关宁铁骑①来河南会剿尔等,限期剿灭,昨闻督师辅臣杨大人正从四川赶回,将要重新坐镇襄阳,尔等乌合之众,岂能持久?我今日不幸落到你们手中,万无生理;大丈夫为国捐躯,也是应该,独恨不能多杀逆贼耳!要杀速杀,不必多问!”

  ①关宁铁骑——明朝驻扎在山海关和宁远一带的最精锐的边防军。

  高夫人问:“李闯王如何攻开封未成,你听说了么?”

  李守耕说:“此系天意。大明三百年江山,深恩厚泽,沾及草木,岂能容汝辈志得意遂!你们原指望乘省城未作防备,混入城门,恰好是自投陷阱,三四百骑兵都死在新郑门①的吊桥上和城门下边,连你们李闯王身边的那个姓张的小将也完啦。岂非天意不容尔等逆贼……”

  ①新郑门——开封城的西门。

  所有的人听到张鼐阵亡都心中一惊。高夫人一声断喝,不许敌人再往下说,吩咐速速拉到街外斩了。李守耕浑身微颤,但犹强装镇定,在往街外走时又强回头看了一眼,然后边走边恨恨地说:

  “哈哈,不意老子今日竟死在女贼手中!你们的将领在开封城下死伤成堆,今日杀死我一个练勇首脑也算不得你们胜利!”

  片刻间,李守耕已被张材斩首,将首级挂在街边树上。高夫人和她的左右将士,包括红娘子和刘希尧在内,虽然不相信李守耕的话,但也不能够完全不信,所以人人心中都感到沉重,高夫人担心闯王的箭伤会真的不轻,更担心张鼐已死于开封城下,忍不住说了一句:

  “难道那个冲进开封的是小鼐子么?”

  大家都明白必是张鼐无疑,但是没人做声。慧英偷偷地向慧梅望了一眼,看见慧梅的脸色灰白,紧闭嘴唇,眼睛饱含热泪,右手将马鞭子用力攥紧。她明白这位姑娘的心,立刻将眼光移向红娘子。红娘子很关心闯王和战事不利情况,同时也很关心李岩兄弟,尤其使她最放不下心的是李岩初经战场。她在心中暗想:“还没有听到他的一点消息,也许不会有三长两短?”在大家片刻沉默中,高夫人从碾盘上站起来,吩咐人马启程,并且说道:

  “不要听信刚才这个死货造谣惑众的话。你们沿路遇到百姓,不断打听消息,特别是要询问从东边来的穷百姓。”

  人马继续向东进发。一路之上,将领们每遇到穷百姓就打听开封的战事消息和闯王的大军行踪。在这半天之内,他们听到了不少消息,虽然都说是李闯王进攻开封失利,但是说法各不相同。中午过后,从百姓口中探知闯王的大军并未受大的损失,已经整师西来,到了新郑和许昌之间的长葛县附近,老营驻扎在一个什么镇上,休兵征粮。高夫人十分高兴,命人马转向东南前进。

  又走了几十里,约摸一更时候,人马刚扎营休息,忽得探马禀报:大约有一千五百步兵和数百骑兵打着闯营旗号、黄昏时从东开来,在十里外的小山那边安下营寨。高夫人和红娘子又惊又喜,立刻命一个小校率领二十名骑兵奔去察看,问清是谁的人马,来此何干,并要问清楚闯王和李公子现在何处歇马,闯王的伤势究竟如何,张鼐和别的将领们是否全都平安。小校走后,高夫人和红娘子以及左右男女亲随,都怀着不安的期待心情,等候小校探明情况归来。

  经过三天山路行军,今天又经过激烈战斗,步骑兵都很困乏,除轮流放哨的士兵外,都已经围绕着一堆堆的营火睡去了。

  在下弦月和稀疏的星光下,这一片丘陵连绵的原野上,既充满着活跃的生命,又很静谧。马在静静地吃着野草;吃草声经常同什么人轻微的鼾声混和。树枝上不时有宿鸟被通红的火光惊醒,跳向别枝或飞往稍远的林木,重新睡下。大青骡也在吃草。它的缰绳绑在一棵小树上,而它的主人就靠着这棵小树已经同她手下的女兵一样,傍着一堆哗哗剥剥燃烧的火堆睡熟了。慧剑本来想等待听听消息再睡,但是她不习惯为大事操心,也从来不惯于替哥哥的作战过多担忧,所以不知不觉就将眼皮一合,头一搭拉,沉入睡乡,还从一边嘴角流出来一丝涎水,落在铁甲外边的红绸战袄上。

  高大人同红娘子、刘希尧在火边说话等候,吩咐左右男女亲兵们都去睡觉,但有几个男女亲兵和张材、慧英等,平日高夫人不睡他们都照例不睡,甚至有时候高夫人睡了以后他们还在小心侍候,保护高夫人的安全。红娘子身边的两三个最得力的女亲兵也是这样。慧梅近来在健妇营做红娘子的副手,不管在行军中或安营下寨后都比红娘子做的事情还多,今天又几次在敌人中间英勇冲杀,竟然没有睡意,在巡视过健妇营宿营地之后也来到高夫人的面前,坐在火边。高夫人望着她说:

  “你休息去吧,今天你够累啦。”

  慧梅说:“我不困。我等等消息。”

  忽然,传来了自远而来的一队马蹄声。高夫人同大家停止谈话,侧耳倾听,心中忽然高兴,随即又忐忑不安。过了不久,一队骑马的将士来到了宿营地。高夫人和大家急切地从火边站起来,向着一大群跳下马来的人们注目等候,都想赶快知道来的是谁。随即大家看见,前去探事的小校引着李友来了。高夫人不等来将插手行礼,赶快问道:

  “益三,你怎么带着人马到这搭儿来了?看见闯王了么?”

  “回夫人,我见到了闯王。我率领骑兵刚到了尉氏境内,我们的大军已经从开封撤回,也到了尉氏境内。闯王是在向着洧川和长葛的大道往西走。闯王……”

  高夫人又急着问:“你在什么地方见到了闯王?”

  “闯王得到探马禀报,知道我的行踪,派飞骑传下将令,命我前去见他。我在长葛以东见到闯王,他命我速去攻破密县,收集粮食、骡马。”

  “为什么这样急?”

  “闯王当然不能耽误。风闻登封的那个李际遇将派人去占密县,所以我们得抢先一步。他怕我的兵力不够,拨给我一千步兵。我奉军令后不敢在尉氏境内停留,星夜回师,绕过新郑县城不攻,向密县奔来。因步兵行军疲劳,在此休息一夜,明日赶到密县城下。”

  “闯王的伤势如何?都坐下吧。他的伤势你总知道!”

  李友同大家在火边坐下,说:“原来在路上听到不少谣传,有的说得十分可怕,后来我亲眼看见闯王,才知道伤势不要紧,已经快好啦。”

  “可损坏了一只眼睛?”

  “没有。箭中在左眼下边,离眼珠还有半寸多远。”

  “箭伤很深么?”

  “也不很深。十七日,我们的大军已经开始撤退,闯王要亲自再看看开封守城情况,以备下次来攻。他同总哨刘爷带着二三十个亲兵来到西城壕外,离城墙大约有一百五十步,正在察看,城头上放出一阵弩箭……”

  高夫人一惊,忙问:“是弩箭?”

  李友说:“不是咱们常见的大弩。是守城人特做的一种很小的弩,箭杆像筷子一样,力量也小。守城人只求其制造时省工省料,一天可以制造很多,供城头应急之需。当时城上乱弩齐发,可是多数都射不到闯王面前就落到地上,所以大家都不以为意。冷不防有几支箭射的较远,闯王没有躲避,竟然中了流矢。当时将小箭拔出,流血不少。经老神仙上了金创止血神效丹,血就不流了。”

  高夫人的心突然落地,接着问道:“别的将领死伤如何?”

  “听说重要将领都没有死伤。”

  “李公子兄弟都平安么?”

  “都没事儿。”

  慧英看见慧梅的神色仍然沉重,赶快问道:“益三哥,小张爷可平安么?”

  李友偷瞟慧梅一眼,故意沉吟片刻,然后向高夫人和慧英问道:“你们可知道小张鼐奇袭开封西门的经过么?嗨!嗨!……”

  高夫人见李友并无笑容,心中有点发凉,说道:“你只管说出来吧,该说的不必隐瞒。”

  李友叹口气说:“他呀,嗨,这员小将!嘿嘿!……”

  高夫人的心头蓦然紧缩。慧英也心头一凉。红娘子的刚刚觉得欣慰的心情陡然沉重。大家鸦雀无声,等待着李友说出来他迟迟不肯说出的消息。李友望望大家,看见慧梅的脸色灰白,狠狠地咬着下嘴唇,噙着眼泪,低下头去,不让别人看见,于是他哈哈地笑起来,说道:

  “他呀,连一根汗毛也没有丢失!”

  大家愣了一下,心忽然落实了。红娘子偷瞟了慧梅一眼,在心中说了一句:“谢天谢地!”火堆周围的气氛登时轻松,人人的脸上有了笑容,或者眼睛里有了笑意。慧梅的脸上恢复了血色,几乎滚出来欣喜的眼泪。刘希尧向李友问道:

  “益三,听说保定的官军到了开封,同我军打了一场血战,可是真的?”

  李友笑着说:“屁的血战!杨文岳率领的保定兵逗留封丘一带,在我们大军撤离开封时尚未过河。”

  高夫人也笑着说:“俗话说:十里没真信。官绅大户们都喜欢造谣说我军如何吃败仗,早已是常事儿啦!”

  红娘子问:“有谣言说李仙风派兵回救开封,可是真有此事?”

  李友哈哈大笑,说:“李仙风困守郑州,等待朝廷处分是真,回救开封是假。”随后他收了笑容说:“有一桩事儿对守城有利,倒是真的。陈永福率领一千多人马,趁我军十分疲乏,冷不防绕过阎家寨,从西关外偷越营地,被我军发觉,截杀一阵,剩下几百人越过城壕,叫守城官军开水门放进城去。开封有了陈永福这员有经验的副将,军事上就有主持人啦。”

  红娘子说:“可惜没有将陈永福截住捉获!”

  高夫人说:“大军作战,总难免有疏忽之处。陈永福驻守开封日久,他手下的将士们又多是开封一带的人,地理熟悉,所以才敢于如此大胆,行险成功。”

  谈话变得活跃起来。李友回答大家的询问,不免将他所听到的战场新闻都倒了出来。但是高夫人最关心的是闯王下一步将怎么办,李友毫无所知。高夫人从火堆边站起来,向五六丈外的一棵松树走去。李友跟去,站在她的面前。她低声问道:

  “益三,朝廷派洪承畴来河南的谣言你听到了么?”

  李友说:“闯王没有提起,可是他拨给我一千步兵来攻密县,将士们在开封城外都知道这谣言了。”

  高夫人又问:“你没听说这谣言可靠么?”

  “也许可靠。不过,如今咱们闯王手下人马众多,纵然洪承畴率几万边兵前来,也不必担心。”

  高夫人在心中说:“啊,一定是闯王急着回伏牛山中,八成也猜想朝廷派洪承畴来河南的谣言不是假的!”她随即又问:

  “闯王没有问你洛阳失去的情况?”

  “没有。他只问张敬轩到底是怎样破了襄阳,我说在得胜寨还不知详细。看来闯王很关心张敬轩那边的事。”

  高夫人说:“是呀,襄阳是杨嗣昌的根本,经营得铁桶相似,如何轻易给敬轩破了,我们在得胜寨真不清楚。杨嗣昌现在何处?也不清楚。襄阳与河南搭界,这些事倒是跟咱们市民有干系!”

  高夫人同李友重回到火堆旁边坐下,闲话开封战事。她的心中总是牵挂着下一步打仗的事,倘若真的杨嗣昌回师襄阳,洪承畴率领边兵来河南,闯王要在伏牛山中练兵的打算就会吹了。

  约摸四更天气,李友才辞别高夫人,走出宿营地,带着被呼叫醒来的、睡眼惺松的亲兵们上马而去。他打算在马上稍睡片刻,回营后即率领人马向密县进发。他想着守城的练勇经过今日一战,使他破城更容易了。

  高夫人等也趁着人马出发之前,闭眼睛眯瞪一阵,然而李友尽管有在马鞍上半醒半睡的休息习惯,今夜却由于精神振奋,不能够在马上假寐片刻,总在想着高夫人和红娘子等对他述说的在密县城外遇到埋伏和接连几阵同练勇混战得胜的事,他仿佛亲眼看到红娘子和慧梅率领新成立的健妇营英勇作战,杀得一队一队的练勇和乡兵溃逃四散;仿佛亲眼看见红娘子眼疾手快,一弹打落了李守耕的手中兵器,将他擒获;仿佛看见了黑虎星的妹妹,那个一脸稚气、平日在他的面前说话腼腆的姑娘在地上徒手迎战,连伤顽敌。“好,日后准定是一员女将!”他在心中称赞说,不禁无声地笑了起来。

  红娘子因知道李岩和李侔无恙,安心地沉入睡乡。

  高夫人却很久不能入睡,想的事情很多……

  她担心李友对她隐瞒了闯王受伤的真实情形,故意把伤势说轻了。

  她又想:小鼐子率领的乔扮官军的三百精锐骑兵先到了开封西门,要是后边的大军不误时机,跟着赶到,那么小鼐子就敢趁黎明开城门时冲进城去,占领城门,迎接大军人城,这一着棋就成功啦。唉,大军迟误了半个时辰,小张鼐不敢孤军入城,逗留西关过久,致被守城官兵和城门口的百姓们识破,立刻关闭城门,从城墙上矢石俱下。幸而张鼐机灵果断,撤退得快,损失不大。

  她又想:义军冒着城上矢石,在西门左右的城根挖掘六个大洞,不断同守城的官军进行激烈战斗,虽然重要将领们没有损失,可是中小头目和弟兄们在洞口死伤了不少。万没料到,不知哪一朝代在修筑城墙的时候,在城下树着排了两层石滚,使义军没法将地洞挖掘较深,足以用火药轰倒城墙。

  她还听李友说过,开封不但城墙高厚,而且土质坚固,下边又有石滚,官军又守得十分拼命,还在城头外边架了许多悬楼①。李友也说不清悬楼是什么样子,只知道对守城十分有利,许多挖掘城墙的弟兄都是被躲在悬楼中的敌人用火罐烧伤或投下的砖石打中。高夫人越想越觉得气闷,心里说道:“难道这开封城就没法攻破么?”她的心上缠绕着许多问题,不像别人容易入睡。但是毕竟抵不住行军和作战的异常劳累,在天色将明时略为合了一阵眼皮。

  ①悬楼——第一次开封战役,因为义军缺乏铳炮,守城的人们用一种叫做悬楼的东西杀伤攻城义军。这是用两根长木架在城垛口上,伸出城外一丈多远,用大铁钉和粗麻绳在城墙上钉牢捆紧,上棚木板,前面和左右装有疏棂,对城壕方面的疏根上蒙以湿牛皮,可以防箭。每一悬楼可以容十人,从疏棂中向城根义军投掷砖、石、火罐。

  高大人刚刚闭眼朦眈片刻,将士们开始被叫醒,连高夫人也被叫醒了。为着急于见到闯王并同闯王大军在长葛附近会师,这一支人马不吃早饭,五更出发,继续向东南奔去。

  据李友听兑,李自成将在长葛附近驻兵几日,休息士马,征集粮秣,说不定还要派兵攻破许昌。高夫人和将士们都盼望赶快同闯王的大军会师,所以不断地雇马前进,直到日上树秒,已经走了四十里路,方才在一条小河边停下休息,骡马饮水吃料,人吃干粮,却不埋锅造饭。高夫人同将士们一样过惯了行军的艰苦生活,也是只吃一点炒玉米面和前两天烙的杂面锅盔,喝一点亲兵们替她舀来的干净冰凉的河水。舀水的亲兵说:

  “夫人,这一瓢河水很干净,是我从渡口的上游舀来的,没有马群饮水。”

  高夫人接住水瓢望一望,吹去一片草叶,笑着说:“喝过多少河水带着马尿味,何必一定要你跑到上游去舀!快蹲下吃你的干粮吧,你的肚子里该空得咕噜噜叫唤啦。”

  饮过马,打过尖以后,人马继续赶路。虽然豫中灾情不如豫西惨重,但是路上所遇到的村庄没有一个不残破的。有许多小村庄人烟稀少,十室九空,许多房舍被烧毁了,井台上长着荒草,村中的小路被野草封断。有些榆树皮被饥民剥光,而有些榆树是在;日年就被剥光了皮,大概今年不会再活了。路上常常有灾民扶老携幼,向东南逃荒,看见义军走过,并不逃藏,只是赶快让开道路,站在荒芜的耕地里,睁着吃惊和好奇的眼睛望着这打着“闯”字旗号的义军。当灾民们看明白后队骑兵全是女的,更加惊奇,简直不敢信以为真。有些人大胆地走近路边,以便看得较为清楚。有一些被饥饿折磨得面黄肌瘦的“黄毛丫头”,一边睁大羡慕的眼睛望着从前面走过的女骑兵,一边仿佛是在梦中。等女骑兵过尽以后,她们还在站着凝望。直到人马转过浅岗,最后一个骑者的影子也已经消失,远处道路上只留下腾起的一溜黄尘未散,她们还有人在心中暗问:

  “这是真的么?”

  高夫人虽然看惯了流离失所的灾民,但仍然常常引动她的悲悯感情,暗暗叹息。当看见路旁有倒毙的饥民和大路沟中纵横着人的白骨时,她的心中更加感伤和沉重。这些凄惨路景使她更加急于想赶快见到闯王,问明白攻开封失利之后有什么新的打算。她遗憾地想着:开封是那么富裕,强似十个洛阳,要是能攻破开封,大军粮饷充裕,还能够救活多少饥民!除想着这些军民大事,她还对闯王的箭伤放心不下,害怕李友昨夜对她隐瞒了真情。有时她越想越感到焦急,心中叹息说:

  “非亲自见他我才放心!”

  红娘子因为越走越近长葛县境,心中充满了那种焦急。期待、甜蜜、喜悦……混合在一起的、没法说得清楚的心情。她同李岩新婚后三天就离别了,尽管她每日很忙,但是在心头上总是抛不掉思念感情,也只有在昨天打仗时候,她才短时间将他真正忘下。她如饥如渴地思念丈夫,也有几天常常为他的攻城作战担心。如今确知他十分平安,但因为在马上无事,李岩的英俊潇洒的影子几乎不曾离开过她的眼前。她的嘴角不由得绽开了青春的神秘微笑,在心中对自己说:“啊,多有意思,不过半日路程,就要同他……”突然,从路旁庙中传出来两个女人的哭声,使她的心头蓦一惊,李岩的影子在她的眼前消失了。她勒马离开大路,命一个亲兵下马去庙中看看。过了片刻,亲兵回来,向她禀报是逃荒的婆媳俩对着一个饿死的小孩痛哭。红娘子叹口气,吩咐亲兵给那婆媳俩送去一点干粮和散碎银子。她不忍亲自去看,回到大路上,策马前行。很久,很久,她的心中不能平静,眉头没法舒展。

  未初时候,人马在一个村外停下休息,弟兄们赶快给骡马喂点草料,人也赶快吃点干粮。村中百姓说:李闯王的大军于三天前来到长葛县城西边的和尚桥驻扎,大概现在还在那里。高夫人十分高兴,一问路程,不过三十多里,下令人马赶快启程,直向和尚桥的大路奔去。太阳偏西时候,人马离和尚桥不过六七里路,探马向高夫人回报:闯王的大军在已时左右全部离开和尚桥,向禹州进发,如今和尚桥清清静静,连一个义军也看不见了。

  高夫人同红娘子、刘希尧商量一下,决定人马经过和尚桥时不停留,向禹州追去,等天黑以后稍微休息打尖,喂喂骡马,继续追赶。原来她们都怀着十分高兴的心情准备在和尚桥同闯王大军会师,如今大家口中虽然不说,心中却充满了怅惘情绪。

  在一刻之前,慧梅的心情是那样快活,连她自己也不能完全懂得。不知到底从什么时候开始,在她秘密的心灵中深藏着一个张鼐。平时她也不愿他在她的心中露头,可是每当闲暇时候,例如她独自骑马行走在林间小路上,或月明之夕,练了一阵剑术,独自在月下倦坐休息,……张鼐就会从她的心灵深处或带着腼腆的微笑,或骑着高大的骏马,或带着活泼的稚气兼英武步态,活现在她的眼前,她不但不禁止他的出现,而且悄悄地、贪恋地欣赏他的幻影。甚至她有时决心不再想下去,却是枉然,想念他只会增加苦恼,但是她多么愿意在心中享受这种甜蜜的苦恼!大概从前年她在医治箭创的时候开始,她常常希望看见他,甚至有时只希望能看见他的背影或听见他的说话声音。有一次她知道他在浅草地上闲驰马,却故意不抬头望他;只听着马蹄声,她的心中就充满着甜蜜和愉快。但是非常奇怪,当她有机会同张鼐单独遇到一起时,她总是禁不住情绪紧张,胆怯,赶快走开;当有时张鼐来到高夫人面前禀报事情,她同慧英等众姐妹也都在高夫人面前,大家都坦然地望着张鼐说话,她自己却想看张鼐说话的表情又不敢多看,偶然同他的目光相遇时就赶快避开。后来她发觉张鼐有时故意偷望她一眼,有时也回避她的目光。……一刻之前,她以为很快就会看见张鼐了,想着乍然见面的情景,竟然禁不住心头乱跳。现在突然失望,心中充满了怅惘。听高夫人下令追赶闯王大军,她立即对健妇营的几个大头目吩咐:

  “趁着太阳未落,加速赶路!”随即在她的战马屁股上抽了一鞭。

  约摸到了二更天气,因为天已变阴,下弦月不曾露面。遥望见很远处有一些灯笼火把蜿蜒在一道岭头上,随即消失了。大家登时忘掉疲倦,催马前进。星星也隐去了。夜色昏暗。每当走在峡谷,夜色更暗,往往是黑暗得伸手不见五指。过了半个更次,转过了一座大山,重新望见了在黑沉沉的远处,有很多灯笼火把,像长龙似的,断续,曲折,或在山上,或在山腰,或在山脚,或偶被山和树林遮断,或忽被流云淹没。男女将士们心情振奋,望着灯火长龙追赶……